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O impacto da Reservoir Media nos Direitos Autorais do mercado musical

Escrito por Josh O Kane. The Globe and Mail.


As apostas, pode-se dizer, eram altas. Quando a Reservoir Media de Nova York comprou a Tommy Boy Records em 2021 por US $ 100 milhões, adquiriu um dos maiores desafios da história do hip-hop: finalmente obter a discografia completa do seminal grupo nova-iorquino De La Soul - há muito perseguido por samples - legalidades de liberação e pesadelos contratuais - em serviços de streaming para seus milhões de fãs.


Embora o Reservoir estivesse em processo de listagem na Nasdaq, disponibilizar seis álbuns extremamente influentes, incluindo De La Soul Is Dead e Stakes Is High, para os ouvintes - de uma forma que respeitasse os desejos dos membros do grupo - tornou-se uma prioridade. Por 18 meses, a empresa trabalhou para liberar legalmente os direitos autorais das amostras e negociar uma divisão justa da receita com a De La Soul.


Fazer isso era, como disse o fundador iraniano-canadense e executivo-chefe da Reservoir, Golnar Khosrowshahi, “nossa obrigação cultural”.


A Reservoir cresceu desde 2007 de uma empresa de investimento em direitos autorais de composição para um dos players independentes mais ágeis em uma indústria musical cada vez mais concentrada. Você sabe como os músicos estão vendendo pedaços de seus catálogos de composição para empresas de private equity e empresas de investimento por somas de oito e nove dígitos? Reservoir é um comprador ávido, pegando catálogos de nomes como Sonny Rollins e Isley Brothers. Ele também oferece serviços reduzidos para artistas menos interessados em vender seu catálogo, gerenciando seus direitos autorais de composição para obter mais dinheiro por suas músicas - inclusive para ninguém menos que Joni Mitchell. E está se expandindo para o jogo de gravadoras, pegando gravadoras como Tommy Boy, lar de lançamentos formativos de Coolio e Queen Latifah, e Chrysalis Records.


“Se você vai fazer isso, pode muito bem escolher nomes como esse”, disse Khosrowshahi em uma entrevista recente, na sala de reuniões do Reservoir em Hudson Square, em Nova York. A empresa adota uma abordagem sóbria para adquirir direitos autorais, mas seus executivos fãs de música trabalham com uma jovialidade perspicaz. “A tese de investimento é sempre buscar música de qualidade. Você não será capaz de pegar uma música medíocre e torná-la ótima.”


Khosrowshahi vem de uma ampla dinastia de negócios. Ela é prima do CEO da Uber, Dara Khosrowshahi, e seu pai é Hassan Khosrowshahi, cujo Persis Group of Companies fundou a rede canadense de eletrônicos Future Shop e depois a vendeu para a Best Buy por $ 580 milhões em 2001. A família de Hassan então comprou a empresa agora conhecido como DRI Healthcare, que possui um fundo listado publicamente que investe em fluxos de royalties de produtos farmacêuticos e invenções relacionadas; é dirigido pelo irmão de Golnar, Behzad Khosrowshahi.


Dezesseis anos atrás, Golnar percebeu que poderia expandir as participações de propriedade intelectual de sua família: as patentes farmacêuticas não são as únicas coisas que geram royalties. As músicas também.


“O cientista genial, percebemos, não era muito diferente do compositor genial, que provavelmente tem tantas idiossincrasias e apenas espera não ser uma maravilha de um só sucesso”, disse ela.


Khosrowshahi rapidamente contratou Rell Lafargue – um veterano da indústria editorial que havia desenvolvido um modelo para avaliar o valor dos direitos autorais de uma composição ao longo do tempo – para se tornar o presidente e diretor de operações da Reservoir. Então a jovem empresa começou a procurar catálogos públicos para comprar. Uma das primeiras que comprou, no final dos anos 2000, pertencia a Bruce Roberts, que havia escrito canções pop para artistas como Donna Summer e Barbra Streisand.


Roberts havia trabalhado com muitas grandes editoras, incluindo a Warner Chappell, mas descobriu que a empresa que Khosrowshahi e Lafargue estavam construindo era uma combinação perfeita. Até hoje, disse Roberts, Reservoir ajuda suas canções a encontrar colocações lucrativas na TV e no cinema - muitas vezes chamadas de sincronizações - e "eles são realmente bons em levar as músicas na direção certa, mesmo quando não há sincronizações".


O espaço de aquisição de catálogos explodiu desde então, com grandes negócios ganhando manchetes rotineiramente. Grandes gerentes de ativos, como BlackRock e KKR, têm abocanhado fluxos de royalties de direitos autorais nos últimos anos, enquanto em um único mês de 2021, o Hipgnosis Songs Fund comprou os direitos de alguns ou de todos os catálogos do superprodutor Jimmy Iovine, Neil Young e Fleetwood Mac's Lindsey Buckingham.


Os valores dos catálogos anteriores dispararam tanto que Khosrowshahi disse que ainda ganharia dinheiro com os menos atraentes que estava considerando há uma década e meia. Mas é o escrutínio que ela está imbuída em Reservoir – bem como o fato de a empresa tratar a arte que compra e gerencia como, bem, arte – que os observadores dizem que a diferencia.


Quando Joni Mitchell estava procurando um novo administrador para seu catálogo depois de um quarto de século com a Sony Music Publishing, sua equipe de negócios perguntou a Roberts onde seria um bom lugar para seus direitos autorais.


Alguns compositores, ele explica, só querem “um banco gigante” que possa extrair dinheiro de seus direitos autorais. Mas esse não era o estilo de Mitchell, diz Roberts; ela queria uma abordagem do artista em primeiro lugar. Sua resposta foi fácil: “O único lugar para onde ela deve ir é Reservoir”. A empresa administra seu catálogo desde 2021.


Margaret McGuffin, diretora executiva da Music Publishers Canada, disse que entre as editoras, “as mais bem-sucedidas serão aquelas como a Reservoir, que podem entender o potencial criativo – criando novas vidas para canções antigas e, ao mesmo tempo, encontrando oportunidades para novos criadores.” (Lafargue faz parte do conselho de McGuffin, enquanto Khosrowshahi é diretor da Associação Nacional de Editores de Música dos EUA.)


Os direitos autorais de composição são geralmente gerenciados por editoras como a Reservoir, enquanto as próprias gravações são geralmente supervisionadas por gravadoras, e os artistas geralmente têm gerentes separados supervisionando toda a sua carreira. A Reservoir, cujo preço das ações na Nasdaq caiu ao lado de muitas empresas de tecnologia desde novembro de 2021, vem diversificando seus negócios muito além da publicação.


Cerca de um terço de sua receita agora vem de fontes de direitos autorais que não são de composição. Ele mudou para a gestão de artistas com a subsidiária de propriedade majoritária Blue Raincoat Artists. (Khosrowshahi está muito feliz por sua cliente Phoebe Bridgers ter sido uma das pessoas que abriram a última turnê de Taylor Swift em estádios.) A empresa também é proprietária majoritária da PopArabia, que investe em músicos, gravadoras e direitos autorais no Oriente Médio, e foi fundada pelos mercados emergentes da Reservoir vice-presidente executivo, rapper e compositor Spek das lendas do hip-hop de Toronto, Dream Warriors.


Ainda assim, a expansão de maior destaque do Reservoir pode ser sua entrada no mercado de gravadoras, graças à já mencionada operação de resgate que realizou com os seis álbuns Tommy Boy de De La Soul.


No início dos anos 2000, De La Soul - seus principais membros conhecidos como Posdnuos, Dave e Maseo - soube que uma disputa entre Tommy Boy e seu parceiro de longa data na gravadora Warner havia deixado seus primeiros seis discos essencialmente arquivados. Assim como o ecossistema de música digital estava começando a amadurecer, Kelvin (Posdnuos) Mercer disse em uma entrevista, o grupo se viu diante de executivos da Warner perguntando se as músicas que tinham sampleado foram “limpas” – isto é, seus usos aprovados pelo original detentores de direitos autorais.


Embora De La Soul insistisse que eles haviam liberado as amostras, os executivos não tinham certeza; parte da papelada teria quase 20 anos e possivelmente nas mãos da antiga gravadora do grupo, Tommy Boy. Tudo, desde 3 Feet High and Rising até AOI: Bionix foi arquivado por anos. À medida que as negociações se arrastavam, De La Soul nunca recebeu um corte na receita de streaming que considerava justo, disse Posdnuos.


Tudo isso mudou quando a Reservoir comprou Tommy Boy. O conhecido de longa data da banda, Faith Newman, era vice-presidente executivo da Reservoir, tendo assinado contratos de publicação com nomes como 2 Chainz e Phantogram. Como Posdnuos lembrou, Newman imediatamente fez uma oferta: “Estamos aqui para resolver isso. Isso faz parte da história do hip-hop – uma parte da história da música”.


Mas foi o início de outra longa jornada. Posdnuos, Maseo e Dave passaram horas intermináveis em chamadas de Zoom, tentando descobrir todas as músicas que haviam amostrado nos dias inebriantes antes de tal empréstimo se tornar altamente examinado.


“Houve momentos em que havia amostras das quais me lembrava, mas não lembrava o nome para encontrar o registro original”, disse Posdnuos. Ele passou horas vasculhando sua garagem para encontrar os álbuns que havia sampleado. Mesmo depois de encontrá-los, muitas vezes ele tinha que ligar para os músicos originais – ou as pessoas que supervisionavam suas propriedades, como a de Otis Redding – para pedir permissão para liberar a arte que ele havia feito três décadas antes.


Este trabalho durou um ano e meio. Então, apenas algumas semanas antes do planejado março de 2023 do Reservoir, o lançamento da discografia perdida de De La Soul, Dave (Trugoy the Dove) Jolicoeur morreu aos 54 anos.


“É uma sensação horrível”, disse Posdnuos. “Todo o sucesso que obtivemos, todos os elogios que conquistamos, altos e baixos pelos quais passamos – para ter esse down gigantesco que estava prestes a ser um up, e ele não conseguiu cruzar aquela linha de chegada em particular.”


Mas De La Soul seguirá em frente, com os membros sobreviventes em turnê neste verão. E com o apoio da Reservoir, o legado de Dave verá uma nova luz, em streaming e onde quer que a empresa possa promover a música do grupo.


“Esses caras mereciam tudo o que estão recebendo agora”, disse Lafargue. “Estamos apenas começando. Há muito mais trabalho a fazer.”
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